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10 tableaux et leur époque - chapitre 2

Jan Van Eyck : Les époux Arnolfini

Dans le fastueux Duché de Bourgogne, vivez en direct avec Jan Van Eyck l’essor de la bourgeoisie et la naissance du portrait privé.

Jan Van Eyck - Les époux ArnolfiniCe tableau est sans aucun doute l’une des images les plus célèbres de l’histoire de la peinture. Paradoxalement, il est aussi l’un des plus mystérieux. Car son auteur, le Flamand Jan Van Eyck, souvent présenté comme l’inventeur de la peinture à l’huile, a doté son œuvre de détails minutieux qui, six siècles plus tard, donnent encore lieu à des interprétations divergentes. Néanmoins, tout le monde s’accorde sur un point : ce double-portrait daté de 1434 reflète l’avènement de la classe bourgeoise dans le Duché de Bourgogne en même tant que l’émergence de la notion d’individu au début du XVème siècle.

Le Duché de Bourgogne est, sous le règne de Philippe le Bon, une puissance politique et commerciale quasi autonome, largement aussi prospère que les royaumes voisins. En outre, il est le berceau d’une génération de peintres qui bénéficient d’un marché largement favorable au marché de l’art. Ces «Primitifs flamands», favorisés autant par la politique de rayonnement de Philippe le Bon que par les grandes foires commerciales du duché, ne répondent plus comme leurs aînés qu’aux seules commandes de la noblesse : désormais, les bourgeois, banquiers et négociants notamment, veulent eux aussi s’offrir leurs services et le prestige qui va avec. Les changements sociaux dont ils sont les spectateurs consacrent de nouvelles valeurs, notamment marchandes, qui n’échappent ni à Van Eyck ni à ses confrères. Leur art, par conséquent, n’est plus le reflet d’une société médiévale entièrement régie par le religieux et le politique, mais celui d’un monde où les échanges commerciaux et leurs acteurs ont pris une importance considérable.

L’homme portraituré ici, nommé Arnolfini si l’on en croit un inventaire réalisé au XVIème siècle, est négociant italien installé à Bruges. Le soin apporté par Van Eyck aux détails matériels, aux étoffes et aux métaux, au raffinement du mobilier et des vêtements, témoigne de l’intérêt accordé aux signes de richesse autant que de la virtuosité de l’artiste à tirer profit des spécificités de la peinture à l’huile. Quant à la physionomie extrêmement précise des personnages, elle montre que l’homme du XVème siècle n’est plus une silhouette stéréotypée, mais un individu doté d’une psychologie propre. Et cela même s’il n’est ni prince ni prélat. En outre, la profusion de détails qui entourent ces présumés époux a donné lieu à de nombreuses interprétations : le chien, les fruits, la fourrure, le lit, le miroir, la fenêtre,les vêtements… sont autant d’éléments qui peuvent être perçus comme des symboles, religieux pour la plupart, indiquant que même si la peinture s’est suffisamment laïcisée pour honorer des bourgeois négociants, elle n’est cependant pas totalement coupée des préceptes chrétiens. Cela dit, le sens précis de ces symboles est encore aujourd’hui sujet à discussion, et la nature même de la scène reste débattue. Scène de mariage ou de fiançailles ? Hommage posthume ou célébration de naissance à venir ? L’incertitude plane toujours… et c’est en partie pourquoi la magie de ce tableau est intacte.

Le «détaillisme» à l’œuvre dans ce tableau dépasse donc le seul exploit pictural.Le réalisme quasi photographique de Van Eyck montre que le Moyen-Âge s’achève dans un foisonnement de détails et dans l’affirmation de l’individu, laïc et autonome. La bourgeoisie et ses valeurs marchandes ont donné au monde matériel, précis et complexe, l’ascendant sur le monde abstrait et supraterrestre de la religion et du pouvoir politique. Van Eyck, avec tous les Primitifs flamands, ouvre ainsi la voie à un art renaissant fondateur d’une peinture originale dans les pays du Nord.

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Jan Van Eyck - Les Epoux Arnolfini - 1434. Huile sur bois, 82 x 60 cm
Londres, National Gallery. © 2010 The National Gallery, London/Scala, Florence

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